Les Leafs officialisent le contrat de 7 ans de Nikita Zaitsev

En début d’après-midi lundi, les Maple Leafs de Toronto ont annoncé un contrat de 7 ans avec un salaire annuel de 4,5 M$ pour le défenseur russe de 25 ans, Nikita Zaitsev. On savait que cette entente s’en venait depuis un bon moment, mais c’est finalement officiel au grand malheur de plusieurs fans des Leafs.

Ce n’est pas que Nikita Zaitsev est un mauvais défenseur, loin de là. À sa première année dans la LNH, il jouait souvent contre les meilleurs éléments adverses et même s’il ne dominait pas dans cette situation, il ne se faisait pas démolir non plus. Il était le 2e défenseur le plus utilisé par Mike Babcock, donc même si c’était une recrue, c’est un gars qui avait la confiance de la direction.

Par contre, il ne fait pas partie du noyau à Toronto et un contrat de 7 ans peut faire mal lorsque Nylander, Marner et Matthews vont passer à la caisse. L’équipe doit aussi améliorer sa ligne bleue et les ressources investies sur Zaitsev ne peuvent pas aller ailleurs maintenant.

En plus, on aurait pensé que l’équipe aurait utilisé son levier financier pour lui donner plus de bonus de signature l’année du lock-out en retour d’un impact annuel moins élevé sur le plafond salarial, mais c’est le contraire qui s’est passé. Zaitsev n’a pas de bonus de signature en 2020-21 et 2021-22 même s’il en a dans toutes les autres saisons. Habituellement, on voit le contraire pour que les joueurs soient protégés contre le lock-out, mais j’imagine que ça avait moins d’impact sur lui puisqu’il ira dans la KHL si la LNH prend une pause cette année-là.

Bref, c’est un contrat très risqué de leur part. Ils ne pouvaient pas se permettre de le perdre à cause de leur faible profondeur à la ligne bleue, mais leur engagement à long terme fait peur pour les années où l’équipe aura une chance de gagner la Coupe.